Sguardi lontani

Edwin Hubble


Edwin
Powell Hubble nasce nella cittadina di Marshfieldn, nello stato del
Missouri (USA), il 20 novembre 1889. Astronomo e astrofisico, Hubble è
noto nella comunità scientifica principalmente per aver formulato nel
1929 la legge empirica dei "redshift" ("Spostamenti verso il rosso"),
oggi da tutti chiamata Legge di Hubble. Il famoso telescopio spaziale
Hubble (che, posto a circa 600 chilometri, orbita attorno alla Terra
dal 24 aprile 1990) è chiamato così in suo onore.

I primi studi di Hubble si svolgono presso l’Università di Chicago
e si concentrano sulla matematica e l’astronomia. Consegue il diploma
nel 1910 poi prosegue ad Oxford, dove perfeziona i suoi studi nel campo
della giurisprudenza.

Torna in seguito all’astronomia: a Chicago studia presso
l’osservatorio Yerkes dell’Università cittadina. Qui consegue il
dottorato nel 1917. George Ellery Hale (inventore nel 1889 dello
spettroeliografo – strumento per l’osservazione del Sole in luce
monocromatica – e scopritore nel 1908 dei campi magnetici nelle macchie
solari) offre ad Hubble un posto nel suo staff. Hale, fondatore e
direttore dell’Osservatorio di Monte Wilson, lavora per la Carnegie
Institution (Pasadena): Hubble da qui in avanti rimarrà con la Carnegie
per il resto della sua vita.

Hubble arriva presso l’Osservatorio di Monte Wilson quando il
gruppo di studiosi sta completando il Telescopio Hooker da 100 pollici,
in quel momento il più potente telescopio al mondo. Hubble conduce con
l’Hooker numerose osservazioni tra il 1923 e il 1924, stabilendo che
gran parte delle nebulose, prima osservate con telescopi meno potenti,
non facevano parte della nostra galassia come si credeva: erano bensì
galassie fuori dalla Via Lattea. L’ufficiale annuncio della scoperta
risale al 30 dicembre 1924.

Edwin Hubble userà il telescopio Hooker per misurare i "redshift"
delle galassie. Unendo i valori delle distanze delle galassie e i
valori dei redshift scopre una proporzionalità tra le due misure.
Hubble ottiene un valore molto superiore al valore oggi accettato: la
considerevole discrepanza fu causata da errori di calibrazione della
distanze.

Nel 1929 formula quindi, come detto, assieme a Milton Humason la
legge empirica di distanza dei redshift delle galassie, che porterà al
concetto di "universo in espansione". Se il redshift è interpretato
come misura di velocità di allontanamento, questo indica uno spazio in
espansione omogenea.

La Legge di Hubble afferma in sostanza che esiste una relazione
lineare tra il redshift della luce emessa dalle galassie e la loro
distanza: tanto maggiore è la distanza della galassia e tanto maggiore
sarà il suo redshift.

Le scoperte di Hubble porteranno poi alla formulazione della teoria del Big Bang da parte di George Gamow.

Ad Hubble si deve anche un particolare sistema di classificazione
delle galassie, che le raggruppa secondo i criteri di contenuto,
distanza, forma, dimensione e brillantezza.

Curioso come già nel 1917 Albert Einstein raggiunse gli stessi risultati di Hubble contestualmente alla sua Teoria della Relatività. Incredulo e scettico, Einstein
introdusse una costante cosmologica nelle equazioni. Quando poi sentì
parlare della scoperta di Hubble, ebbe modo di affermare che quella
costante fu l’errore più grande della sua vita.

Nel 1953 presso l’osservatorio di Monte Palomar viene completato il
telescopio Hale, da 200 pollici: Hubble è il primo ad usarlo. Poco
tempo dopo, il 28 settembre 1953, Edwin Hubble muore a causa di un
infarto.

  • «Equipaggiato dei suoi cinque sensi, l’uomo esplora l’universo attorno a lui e chiama l’avventura Scienza.»
  • «La storia dell’astronomia è la storia di sfuggenti orizzonti.»
  • «Le osservazioni sempre implicano la teoria.»
Edwin Hubble

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